Ylang ylang, the greatest of Bali’s flowers

Popular small island in the Indonesian archipelago, Bali abounds with a variety of flowers and large plants. The Balinese place a unique emphasis on flowers and perfumes, which punctuate their lives. But the scent that is probably the most cherished among the Balinese is ‘Sandat’, which is more commonly known as ylang ylang. Ylang ylang is a flagship ingredient in perfumes due to its sweet and exotic scent. At the beginning of October, I arrived in Bali to discover more about this small fragrant flower.

The ylang ylang (Cananga odorata) is a tree from the Annonaceae family and is native to Southeast Asia. Although within Balinese culture these trees are often maintained at a height of 2-3 meters, they can reach 30 meters in their natural habitat. The flowers, shaped like disheveled stars, start out a soft greenish color before maturing to a bright yellow. The trees blossom year round but most abundantly during warm and humid seasons.

The monsoon season had just begun, so I ventured with my suitcase to Ubud, the bustling center and cultural hub of the island. Upon my arrival, I wasn’t disappointed; there were flowers of all varieties everywhere; mingling together and coloring the landscape. I realized that ylang-ylang trees adorn every garden and I saw the penetrating and slightly spicy scent of their flowers at every junction.

From the moment I arrived my focus was on small baskets made from palm leaves that had been deposited on the ground. Inside the baskets lie a harmony of colorful flowers including the famous ylang ylang. These are Canang Sari offerings, which are traditionally placed on the street every day by each family. These delicate offerings adorn the streets and it became a persistent challenge to avoid trampling on them. Deposited on the ground in front of houses and altars to honor the gods and ward off evil spirits, you can sometimes see them stacked up in their hundreds in front of temples or sacred trees.

Every morning, I observed the ritual of Balinese women filing these little baskets with flowers and food, watched them light an incense stick and then sprinkle the contents with a few drops of holy water; all of which would be repeated several times a day, and then the next day and the next…

Ylang ylang is one of the flowers used to decorate the offerings. This has become the most common usage of this type of flower by the Balinese. The small pale flower blends well with yellow frangipanis, orange marigolds or violet bougainvillea. Although its color is discreet, its scent is often the most pronounced.

If you do happen to crush a Canang Sari underfoot, do not attempt to fix it because it is actually only the act of creating the offering that is important. What happens once it has been placed does not matter, and it will be replaced later anyway. Although do try to avoid them and be as respectful as possible. Carried by the wind, these ephemeral creations are often found piled up in gutters among household waste. They are eventually incinerated. The smokey smell from burning Canang Sari is almost persistently on the air in Bali, and mixes pleasantly with the aroma of newly blossomed fresh flowers.

When the sun reaches its zenith, I went out to roam the nearby markets. It was here that I truly realized the importance of flowers in the life of the Balinese. Balinese women spend more than half of their lives making offerings and from the age of six, the flowers are the main element of their creations. They really are a daily requirement. I meet Made, who sells flowers grown in her garden as well as Canang Sari, which she makes before my eyes. I cannot describe the grace and dexterity that she exhibits in her craftsmanship. I am attracted by the basket of ylang ylang facing her, she tells me that she cuts the flowers between dawn and 7 a.m. so that they retain their subtle fragrance. She has many trees around her house and each produces an average of 5 kilograms of flowers per year.

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Ylang ylang means in Indonesian the ‘flower of flowers’ because it represents the flower of life. Its sensual and voluptuous scent historically symbolizes love and marriage and is associated with many Indonesian rituals including the most important of the loving union. The fragrant yellow flowers traditionally adorn the hair of the bride and are scattered over the nuptial bed.

Later, at the hotel where I stayed, I met with Dewa, a Balinese man who in his spare time provides tours of the island. His fine face is eerily reminiscent of those of Central Asia. His mouth forms a radiant smile. I express my interest in sandat. He seems surprised but delighted at the same time by my passion for this important flower in Balinese culture. He offers to take me to the foot of a sandat tree that is ‘more than 30 meters tall’, adding sandat trees of this height cannot be found in gardens.

We head towards Tampaksiring and its Tirta Empul or Holy Spring Water Temple, famous for its holy water basins. It is the Mecca of Balinese purification. The balmy air of the temple is laden with incense and is soft and soothing. We meet men and women in their ceremonial robes. Always very elegant, the Balinese women are dressed in fine lace outfits, each fixed with a silk belt. They occupy themselves by carving palm leaves with nimble fingers while talking among themselves. The men are wrapped in colorful batik sarongs and wear the traditional udeng headwear. Flowers again feature, as each person wears one behind their ear or as part of their hair arrangement, juxtaposing brilliant colors with their jet black hair.

The temple complex encloses a sumptuous sandat tree. Despite the distance that separates us from the top, we can identify a few small yellow flowers. With a permanent smile on my face, I immerse myself in this unexpected vision. Our enthusiasm raises the curiosity of a man lying there. He offers to climb the tree to pick some flowers. I politely refuse, but he is already climbing, with bare feet and hands, up this 20 meter-tall tree. Fortunately, the lingering moisture from the previous night’s rain shower convinces him to arrest his ascent at a safe height.

It is indeed these majestic tall trees that commonly produce the flower used in perfumery. In Indonesia, flowers are picked from more than 20 meters above the ground. Traditionally, men climb to the top by way of a bamboo ladder (needless to say), in order to firmly shake the flowering branches with a long wooden fork. Yellow flowers begin to fly, twirl, and color the sky before settling on the ground. Then it is the turn of the women to collect the fallen flowers into large baskets, before the contents are weighed and then distilled.

It was a marine named Albert Schwenger who in 1860 performed the first distillation of a ylang ylang flower, in Manila, Philippines. Shortly afterwards, ylang-ylang flowers were processed on a large scale for French perfumers around Indian Ocean in Mayotte and Comoros Islands. Indonesia is no longer the world’s foremost producer of ylang yland essential oil. The local factories in operation tend to be small and serve local customers only.

In perfumery, ylang ylang is often used in floral accords. Halfway between jasmine and tuberose, this flower brings sensuality and exoticism in a perfume. One hundred kilograms of flowers are required to extract two liters of oil.

It is common to find Balinese beauty products that contain ylang ylang. For me, this was an opportunity to forever remember the deep floating but heady ylang ylang scent that I will always associate with my journey in Bali.



L’ylang ylang, la fleur des fleurs balinaises

Petite ile prisée de l’archipel indonésien, Bali regorge d’une diversité de fleurs et de plantes considérable. Les balinais vouent une importance unique aux fleurs, elles rythment et parfument leur quotidien ; mais celle qui fait sans doute l’unanimité pour les balinais c’est le ‘Sandat’ connu plus communément sous le nom d’ylang ylang. Ingrédient phare de la parfumerie pour son odeur suave et exotique, je partais en ce début d’octobre à la découverte d’une petite fleur parfumée aux allures d’étoile solaire.

L’ylang ylang (cananga odorata) est un arbre issu de la famille des Annonacées originaire d’Asie du sud est. Taillé à 2-3 mètres de haut en culture il peut atteindre 30 mètres dans son milieu naturel d’origine. Ses fleurs, en forme de grandes étoiles à l’apparence échevelées, s’épanouissent sous une couleur verdâtre tendre pour atteindre le jaune vif à maturité. La floraison s’étale sur toute l’année mais c’est durant la période chaude et humide qu’elle est la plus abondante.

Alors que la mousson vient tout juste de commencer, je pose mes valises à Ubud, petite ville animée du centre de l’ile. Dès mon arrivée, je ne suis pas déçue, les fleurs sont omniprésentes, toutes les variétés se mêlent, se confondent et colorent le paysage. Je m’aperçois que l’ylang ylang orne tous les jardins et je perçois l’odeur pénétrante et épicée de ces fleurs à chaque carrefour.

Dès les premiers instants, mon attention se porte sur de petits paniers en feuilles de palmier, déposés à même le sol, comportant une harmonie de fleurs colorées dont le fameux ylang. Ce sont des Canang Sari, des offrandes effectuées traditionnellement chaque jour dans chaque famille. Ils ornent les rues et c’est un exercice permanent que d’éviter de les piétiner tant ils imposent inévitablement le respect. Déposées sur le sol devant les maisons et sur les autels, pour honorer les dieux et chasser les mauvais esprits, on peut parfois les voir s’empiler par centaines devant les temples ou les arbres sacrés.

Chaque matin, j’ai pu observer le rituel des femmes balinaises déposant ces petits paniers garnis de fleurs et de nourriture, les voir allumer un bâton d’encens et asperger le tout de quelques gouttes d’eau sacrée, des gestes qui seront renouvelés le lendemain et les jours suivants.

La fleur d’ylang ylang est l’une des fleurs utilisées pour orner les offrandes et il s’agit même de sa principale utilisation par les balinais. La petite fleur étoilée mélange sa couleur blafarde au jaune du frangipanier, à l’orange de l’œillet d’inde ou encore au violet du bougainvillier. Discrète de part sa couleur c’est souvent son parfum qui se veut le plus prononcé.

Si vous piétinez un Canang Sari, ne vous formalisez pas, seul l’acte de déposer l’offrande compte, ce qu’il en advient ensuite n’a plus d’importance et ils seront de toute façon remplacés le matin suivant. Emportés par le vent, on retrouve souvent ces créations éphémères empilées dans les caniveaux, se mélangeant aux déchets et détritus pour finalement être brulées. Une odeur de fumée que l’on respire communément à Bali et qui viendra se mélanger aux fleurs fraîches tout juste écloses qui orneront les prochaines compositions.

Alors que le soleil est au plus haut de son ascension, je pars sillonner les marchés des environs. C’est alors que j’ai véritablement pris conscience de l’importance des fleurs dans la vie des balinais. Les femmes balinaises passent plus de la moitié de leur vie à effectuer des offrandes et ce dès l’âge de six ans; les fleurs étant l’élément principal de leurs confections, elles représentent véritablement un besoin journalier. Je rencontre Made, prononcé Madé, elle vend ici les fleurs cueillies dans son jardin ainsi que des Canang Sari qu’elle réalise devant mes yeux. Je ne saurais vous décrire la grâce et la dextérité dont elle fait preuve. Je suis attirée par le panier d’ylang ylang qui lui fait face, elle me confie qu’elle récolte les fleurs à l’aube jusqu’à 7h du matin afin de conserver la subtilité de leur parfum. Elle a plusieurs arbres autour de sa maison et chacun produit en moyenne 5kg de fleurs par an.

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Ylang ylang signifie en indonésien la ‘fleur des fleurs’, et pour cause elle représente la fleur d’une vie. Son parfum sensuel et voluptueux qui de tout temps a symbolisé l’amour et les liens du mariage, est associé à de nombreux rites et rituels indonésiens dont celui pour le moins important de l’union amoureuse. Les fleurs jaunes odorantes ornent traditionnellement les cheveux de la mariée et sont parsemées sur le lit nuptial.

Plus tard, à l’hôtel où je me suis arrêtée, je croise le chemin de Dewa, un balinais qui à ses heures libres propose des visites de l’ile. Sa figure aux traits fins rappelle étrangement ceux de l’Asie centrale, un radieux sourire bombe ses joues. Je lui fais part de mon intérêt pour le sandat, il semble surpris mais en même temps ravi de mon engouement pour cette fleur si importante dans la culture balinaise. Il propose de m’emmener au pied d’un sandat, un ‘grand de plus de 30 mètres’ me dit-il rien à voir avec les petits que l’on peut voir dans les jardins.

Nous partons en direction de Tampaksiring et de son temple Tirta Empul ou Holy Spring Water Temple, réputé pour sa source et ses bassins d’eau sacrée, il s’agit d’un haut lieu de purification pour les balinais. L’air du temple est embaumé de senteurs douces et apaisantes d’encens. Nous croisons des hommes et des femmes dans leurs habits de cérémonie. Toujours très élégantes les femmes balinaises ornent leur tenue de dentelle et affinent leur taille d’une ceinture de soie. Elles occupent leurs doigts agiles à sculpter les feuilles de palmier tandis que leurs lèvres se plaisent à commenter un quotidien calme et serein. Les hommes quant à eux s’enroulent dans leur sarong en batik coloré et portent sur la tête le traditionnel udeng. Les fleurs sont encore mises à l’honneur, portées derrière les oreilles ou ornant les coiffures, elles parent les chevelures noires de jais de leurs couleurs vives et brillantes.

Dès l’entrée du temple se dresse effectivement un somptueux sandat. Malgré la distance qui nous sépare de la cime, nous parvenons à identifier quelques petites fleurs jaunes. Les joues rehaussées par un sourire figé, je m’imprègne de cette vision insoupçonnée. Notre enthousiasme suscite la curiosité d’un homme se trouvant là, il me propose de monter au sommet pour y cueillir quelques fleurs. Je refuse poliment prenant conscience de la montée nécessaire mais le voilà déjà escaladant, pieds et mains nus, cet arbre haut de plus de vingt mètres… Heureusement l’humidité de la pluie tombée dans la matinée stoppera son ascension à une hauteur jugée raisonnable.

Ce sont bel et bien ces arbres d’une hauteur majestueuse qui offrent communément les fleurs utilisées en parfumerie. En Indonésie, la cueillette se fait à plus de 20 mètres au dessus du sol. Traditionnellement les hommes montent au sommet, grâce à une échelle de bambou (précisons-le), pour y secouer avec fermeté les branches fleuries à l’aide d’une longue fourche en bois. Les fleurs jaunes se mettent dès lors à voler et virevolter, à colorer le ciel, pour se déposer gracieusement sur le sol. C’est alors au tour des femmes de les ramasser en balayant le sol et de les empiler dans de gros paniers pour être ensuite pesées et distillées.

C’est au marin Albert Schwenger, vers 1860, que l’on doit les premières distillations de fleurs d’ylang ylang, à Manille aux Philippines. Peu de temps après, la culture de l’ylang ylang sera entreprise à grande échelle et développée dans l’océan indien pour le compte des parfumeurs français. Détrôné depuis par Mayotte et les iles Comores, l’Indonésie n’est plus le producteur principal de l’huile essentielle d’ylang ylang. Les usines locales opèrent désormais une petite production à destination d’une utilisation essentiellement régionale.

En parfumerie, on utilise souvent l’essence d’ylang ylang pour les accords floraux. A mi-chemin entre le jasmin et la tubéreuse, cette fleur apporte de la sensualité et de l’exotisme à un parfum. D’un rendement faible, il faut compter 100 kg de fleurs pour extraire 2 litres d’essence.

De nombreux produits parfumés balinais sont à base d’ylang ylang, ils sont pour moi l’occasion de se remémorer son odeur si profonde, d’ancrer dans ma mémoire ce subtil parfum flottant mais néanmoins entêtant qui restera indéniablement associé à ce voyage à Bali.

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