24 hours in Penang with Josh Lee

We are going to ask perfumers and creators located around the world to take us with them to discover their native or adoption town; to unveil their favorite places, where they draw their inspiration from and mostly to let us discover the scents of their cities… So, for this very first edition, let’s go traveling to Penang, northern Malaysia, in the company of Josh Lee.

Josh Lee is an independent Malaysian perfumer. After training at ISIPCA and several years of experience in the industry, he decided to launch his own brand in 2012; Josh Lee Fragrances promotes through scents, the heritage of Malaysia and the richness of his culture.

Tell us about the Penang of your childhood

When I was small, my dad would take me out on a trishaw (a hybrid of the tricycle and the rickshaw) for a ride to the departmental store every Sunday. It was fun and I could enjoy the view of Penang. You can see many trishaws in the whole city of George Town.

Besides that, we would go to the beach at Batu Ferringhi for swimming almost every month. It was warm to walk on the white sandy beach and I still remember vividly the smell of the salty, yet fresh sea water.

During Chinese New Year, together with my family, we would walk through the narrow streets crammed with many heritage colorful pre-war houses to go to a few Chinese temples for prayers. Upon reaching there, I could smell the smoky waft of sandalwood incense burning from giant joss sticks.

How would you describe Penang to someone who has never been there?

It is colorful. It is heady. It is tasty. Penang is a quirky place. In George Town, the capital city, you can see many colorful pre-war houses with beautiful carvings on the wall and windows as well as street arts on the walls of the heritage houses. There will be new street art from time to time by local or international artists. In addition, there is a variety of food ranging from Chinese to Malay and Indian. If you enjoy nature, there is also beautiful beaches and lush green hills.

If there is just one place in the whole world you must visit in your lifetime – it must be Penang :)

When is the best time to visit the city?

The best time to visit is in late November/early December as the city will have the best weather. Moreover, there will not be too many tourists, yet just enough of them around to make the city slightly livelier, and you can also avoid high season prices.

What do you love the most about your hometown?

Of course it is the food as well as the beautiful and serene nature of the beach and the hills. The street foods are one of the best, especially Assam Laksa, which is voted as one of Top Five Street Foods in the world.

What do I absolutely need to try or taste before I leave?

You need to taste Char Koay Teow and Assam Laksa. Both are signature foods in Penang. And also drink the nutmeg juice which is only found in Penang.

Can you share with us your favorite spots for eating and drinking?

A perfect day starts with a bowl of Hokkien Mee (a spicy soup of egg and rice noodles in a stock made from prawn, dried shrimp, pork ribs or chicken stock) at Seang Lim’s stall in Pinang Delicious Food Court at Macalister Road. Unlike any other Hokkien Mee, where ordinary shrimps will be added, Seang Lim uses Mantis Prawns, bringing both the flavor and texture to a whole new level.

Then for lunch, my favorite food is Ah Leng’s Char Koay Teow (stir-fried rice cake strips with cockles, eggs and large prawns) at Tong Hooi coffee shop at Dato’ Kramat Road. It is best to reach there early to avoid the long queues, which may last for almost an hour.

For tea-time, I love to have a bowl of Assam Laksa and Chinese pancakes at Lok Pin Coffe Shop at Anson Road. Assam laksa contains noodles with mackerel fish flakes, ginger flowers and a signature thick prawn paste. And for the Chinese Pancake, you can choose whatever toppings that you desire; such as brown or white sugar, ham, egg, chocolate, banana, corn, peanuts, cheese or even tuna.

For dinner, it would be perfect to have some authentic Peranakan / Nyonya food. This cuisine comes from the Peranakans, descendants of early Chinese migrants who settled in Penang, Malacca and Singapore inter-marrying with local Malays and combines Chinese, Malay and other influences. I would recommend to savor it at Auntie Gaik Lean’s restaurant at Bishop Street. This old school eatery is famous for its loh bak, assam fish, kerabu and the nutmeg juice. Nutmeg is the native produce in Penang and it’s used in food, drinks or even as a massage oil.

If I am not tired, then I can chill out at Narrow Marrow, a simple cafe with a retro unusual decor that really identifies with their regulars who are also quirky and retro-ish, just like this quirky town. Or I can go to the Canteen at China House to have a good time listening to good live music, such as jazz or rock or traditional oldies.

Where do you go for inspiration?

I love to walk in the heritage area of George Town, where I am inspired by the surroundings of many different trades, cultures, fresh markets and then sit down in the quirky Mugshot cafe with my artistic friends, Lily and Tiffany to exchange our ideas.

How would you define the olfactive identity of Penang?

The olfactive identity of Penang can be categorized into four main accords: the fresh aqueous of the sea water, heavenly gourmet spices (nutmeg, cinnamon, and cardamom), romantic floral bouquet (hibiscus and rose) and opulent heritage woody notes (sandalwood). Penang used to be a trading port for spices during English Colonial times.

Where do I need to go to experience the scents of the city?

Start at the beach and enjoy the fresh sea water notes. Then go to Little India to catch the spicy smell of nutmeg and cinnamon. Pass by one of the many Chinese temples to meet with the heady smoky scent of sandalwood joss sticks. Go out of town and head to the Tropical Spice Garden to encounter with the spices and flowers typical of the region (nutmeg, ginger flower, hibiscus, etc.). And finally enjoy all the places that have food, be it Chinese, Malay, Indian or Peranakan for the pungent scents of spices, curries, ginger flowers and all the herbs used.

What is the must-have souvenir to bring back home?

Of course, it is George Town by Josh Lee Eau de Toilette! A unisex perfume which I created as a tribute to my hometown. It is George Town uniquely captured in a bottle to remind you of this beautiful quirky island.


Josh Lee, fragrance designer


24 hEURES à Penang avec Josh Lee

Et si l’on demandait à des parfumeurs, à des créateurs situés aux quatre coins du monde de nous emmener découvrir leur ville natale ou d’adoption; de nous dévoiler leurs meilleures adresses, les lieux où ils puisent leurs inspirations et surtout de nous en faire découvrir les parfums… Alors pour cette toute première édition, partons en voyage à Penang, au nord de la Malaisie en compagnie de Josh Lee.

Josh Lee est un parfumeur malaisien indépendant. Après une  formation à l’ISIPCA et plusieurs années d’expérience dans l’industrie, il décide en 2012 de lancer sa propre marque Josh Lee Fragrances afin de promouvoir à travers le parfum, l’héritage de la Malaisie et toute la richesse de sa culture.

Parle-nous du Penang de ton enfance

Quand j’étais petit, mon père m’emmenait tous les dimanches dans son trishaw (un hybride du tricycle et du pousse-pousse) pour faire un tour jusqu’au grand magasin de la ville. Je trouvais celà très amusant et je pouvais dès lors profiter de la vue sur Penang. On peut aujourd’hui encore voir de nombreux trishaws tout autour de George Town.

Aussi nous allions à la plage de Batu Ferringhi pour nager, et ce presque tous les mois. Il faisait chaud pour marcher sur la plage de sable blanc et je me souviens encore très bien de l’odeur de l’eau de mer fraîche et salée.

Pendant le Nouvel An chinois, avec ma famille, nous marchions à travers les rues étroites, où s’accumulent les maisons colorées d’avant-guerre, pour aller prier dans les différents temples chinois du quartier. Avant même de les atteindre, je pouvais sentir la fumée du bois de santal qui s’échappait des bâtons d’encens géants.

Comment décrirais-tu Penang à quelqu’un qui n’y es jamais allé?

C’est coloré, entêtant et savoureux. Penang est une île excentrique. A George Town, la capitale, on peut trouver une myriade de shop house traditionnelles avec de belles sculptures sur les murs et les fenêtres, tout en appréciant de nombreux exemples de street art sur les murs des maisons historiques. L’art urbain ne cesse d’évoluer, beaucoup d’artistes locaux et internationaux aiment passer par Penang. Par ailleurs, il existe une large variété de plats culinaires, avec des spécialités chinoises, malaises et indiennes. Enfin si l’on aime la nature, nous avons aussi de très belles plages et des collines verdoyantes.

S’il n’y aurait qu’un seul endroit au monde que vous vous devez de visiter dans votre vie – ce doit être Penang :)

Quel est le meilleur moment de l’année pour visiter la ville?

Le temps le plus agréable est à la fin du mois de Novembre, début du mois de Décembre. A cette période, il n’y a pas trop de touristes, ou tout du moins juste assez pour rendre la ville un peu animée, tout en évitant les prix élevés de la haute saison.

Qu’est-ce que tu aimes le plus à propos de ta ville natale?

La nourriture bien sûr, ainsi que la beauté et la sérénité de la plage et des collines environnantes. La street food de Penang est considérée comme l’une des meilleures, en particulier l’Assam Laksa qui est classé parmi les 5 meilleures spécialités de rue au monde.

Que dois-je absolument essayer ou goûter avant de partir?

Tu ne peux repartir sans avoir goûté le Char Koay Teow et l’Assam Laksa justement. Ce sont les plats signatures de Penang. Et il faut également prendre le temps de boire un jus de noix de muscade, qui ne se fait qu’ici.

Peux-tu nous faire partager tes endroits favoris pour boire et manger 

Une journée parfaite commence avec un bol de Hokkien Mee (une soupe épicée de nouilles mélangées dans un bouillon à base de crevettes, de  porc ou de poulet) chez Seang Lim situé au coeur du Pinang Delicious Food Court sur Macalister Road. Contrairement aux autres Hokkien Mee qui utilisent des crevettes ordinaires, Seang Lim intègre à sa préparation des crevette-mantes (aussi appelées squilles) donnant une toute nouvelle texture et encore plus de saveur à la recette.

Au déjeuner, je vais chercher mon plat préféré: le Char Koay Teow d’Ah Leng (un plat à base de nouilles de riz plates cuisinées avec des oeufs et des grandes crevettes) dans le coffee shop de Tong Hooi sur Dato ‘Kramat Road. Il est préférable d’y arriver tôt pour éviter la longue file d’attente qui peut parfois prendre jusqu’à une heure.

Pour l’heure du thé, j’aime prendre un bol d’Assam Laksa accompagné de pancakes chinois dans le coffee shop Lok Pin à Anson Road. L’Assam Laksa est un plat de nouilles contenant des flocons de maquereau, de la fleur de gingembre et une épaisse pâte de crevettes. Pour les pancakes chinois, j’alterne la garniture parmi un large choix de sucre, jambon, oeuf, chocolat, banane, maïs, arachide, fromage ou même du thon.

Le dîner, est le moment idéal pour apprécier l’authentique cuisine Peranakan/Nyonya. Les Peranakans sont les descendants des immigrants chinois qui se sont installés dans les colonies britanniques de Penang, Malacca et Singapour, avant de s’établir en épousant des femmes locales. La fusion des cultures chinoises et malaises associées aux influences occidentales à donné naissance à une culture unique, à l’image de leur cuisine. Je recommande souvent le restaurant Auntie Gaik Lean à Bishop Street. Ce vieux restaurant à l’ancienne est célèbre pour le Bak Loh, l’Assam Fish, le Kerabu et son jus de noix de muscade. La noix de muscade est une épice endémique à Penang qui est utilisée aussi bien dans la nourriture, les boissons qu’en huile de massage.

Enfin si la fatigue ne se fait pas sentir, j’aime me détendre au Narrow Marrow, un petit café au décor rétro avec sa population néo-baba d’habitués, excentrique et décalée, tant à l’image de l’île. Ou bien je passe par Canteen à la China House pour un concert de musique live. Selon les programmations on peut y écouter du jazz, du rock comme d’anciennes musiques traditionnelles.

Où vas-tu pour t’inspirer?

J’aime me balader dans le centre historique de George Town où je m’inspire de l’ambiance environnante, de l’influence des différentes cultures, je flâne au gré des commerces et des petits marchés de quartier, puis je m’assois à une table du Mugshot café avec mes amis artistes, Lily et Tiffany pour échanger nos idées.

Comment définirais-tu l’identité olfactive de Penang?

Je dirais qu’elle peut être catégorisée en quatre grands accords: la fraîcheur aqueuse de l’eau de mer, les sublimes épices empreintées à la gastronomie (muscade, cannelle et cardamome), un bouquet floral romantique (hibiscus et rose) et les opulentes notes boisées traditionnelles (bois de santal). Penang était un important port pour le commerce des épices durant la période coloniale anglaise.

Où dois-je aller pour découvrir les parfums de la ville?

Commence sur la plage afin de profiter de la fraîcheur de la mer. Ensuite, pars en direction de Little India pour capturer l’odeur épicée de la muscade et de la cannelle. Passe par l’un des nombreux temples chinois afin de rencontrer l’odeur capiteuse des bâtons d’encens au bois de santal. Puis sors de la ville, jusqu’au Tropical Spice Garden pour y découvrir les épices et les fleurs typiques de notre région (muscade, fleur de gingembre, hibiscus, etc). Et enfin profite de tous les endroits offrant de la nourriture, qu’ils soient chinois, malais, indiens ou Peranakan pour y savourer les senteurs âcres d’épices, de curry, de fleurs de gingembre et de toutes les herbes utilisées.

Quel est le meilleur souvenir a ramener dans sa valise?

L’eau de toilette George Town by Josh Lee, bien sûr! C’est un parfum unisexe que j’ai créé en hommage à ma ville natale. Il s’agit de toute l’identité de George Town capturée dans une bouteille, véritablement le meilleur moyen pour se remémorer notre belle île.

3 thoughts on “24 hours in Penang with Josh Lee

  1. Nyonya Annie Lim says:

    Well written Josh. Truly from your heart and experience. Would love to express too about interesting Malacca where you have the babas n nyonyas, the chitty peranakan and the portuguese too. Thank you for introducing Fragrance such as Georgetown, Malaysian Heritage through Scents.

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